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El bosón de Higgs, hallazgo del año


Se anunció el pasado 4 de julio

 

http://www.elmundo.es/elmundo/2012/12/20/ciencia/1356024972.html

Peter Higgs, en el túnel del acelerador de partículas del CERN en Ginebra. | CERN 

Peter Higgs, en el túnel del acelerador de partículas del CERN en Ginebra. | CERN

Miguel G. Corral | Madrid

Actualizado jueves 20/12/2012 20:00 horas

La prestigiosa revista científica ‘Science’ acaba de publicar la lista de los 10 Avances del Año 2012. Como cada diciembre, cuando el año está a punto de terminar, el semanario editado sin ánimo de lucro por la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia presenta las noticias científicas más relevantes de la temporada que ahora termina. Y el hallazgo del bosón de Higgs ocupa el primer puesto, lo que le otorga el distintivo de Descubrimiento del Año 2012.

El hallazgo se produjo el pasado 4 de julio de 2012 en medio de una gran expectación científica. Y, aunque tiene un elevadísimo grado de fiabilidad, está aún pendiente de una mayor definición que aclare de si se trata del bosón del campo de Higgs, o de otro tipo de bosón. Precisamente el CERN acaba de anunciar que ese anuncio definitivo se realizará previsiblemente en marzo de 2013. De su descubrimiento depende buena parte del conocimiento sobre lo que somos y de qué estamos hechos.

Esta partícula fue planteada por Peter Higgs como una hipótesis hace más de 40 años. Para ello, el físico británico no necesitó nada más que un lápiz y papel. Pero su contenido es clave para explicar cómo otras partículas elementales –aquellas que no están compuestas de partículas más pequeñas, como electrones o quarks– obtienen su masa.

En realidad, si se trata del esperado bosón de Higgs, confirmaría lo que los expertos llaman la rotura espontánea de la simetría. Para que funcione el Modelo Estándar, las leyes físicas deben cumplir una simetría que permite el orden que hay en la naturaleza y que sigue principios muy básicos. Pero tiene un problema: para que eso sea cierto los cuerpos no deben tener masa y eso está en flagrante contradicción con lo que observamos en el Universo.

Por ese motivo, Peter Higgs predijo la existencia de un mecanismo que se puede describir como un campo invisible presente en todos y cada uno de los rincones del universo. Ese campo es precisamente el que hace que las partículas que lo atraviesan tengan masa. El bosón de Higgs es el componente fundamental de ese campo, de la misma manera que el fotón es el componente fundamental de la luz. Es el intermediario presente en todas partes del universo que hace que las partículas tengan masa, el cemento que permite a otras partículas elementales como los quarks organizarse y formar cuerpos como los electrones, neutrones y protones que componen el átomo, y por tanto la materia.

Varias décadas después de la brillante propuesta del físico de Reino Unido, la comunidad internacional se gastaba 4.000 millones de euros para construir un laboratorio de partículas capaz de generar suficiente energía como para producir bosones de la misma forma que surgieron poco después del Big Bang que formó el Universo. Así nació el CERN de Ginebra, como una gran instalación científica y técnica cuyo objetivo principal era dar con la partícula más buscada por la Física. El bosón de Higgs era la última pieza que faltaba por demostrar para validar el Modelo Estándar en el que se basa la física de partículas. Y todo indica que ya se ha encontrado.

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